Big Oak Ranch giver forsømte børn en chance

”Venligst undtagen mig til Girls Ranch ... Giv mig en chance. Overalt hvor jeg har været, vil de ikke have mig, eller de var mod mig, så jeg forstår, hvis du ikke vil have mig, fordi ingen andre gør .... Min far gjorde dårlige ting med mig og min bror, som jeg ikke er stolt over - Narkotika ... gennem os op mod væggen ... Jeg har brug for et permante hjem, fordi jeg er blevet hoppet frem og tilbage 10X fra hus til hus ... du gav min bror en chance ... Jeg tror, ​​jeg ville elske BIG Aok Ranch ... ” ( Uddrag fra et faktisk brev skrevet af en lille pige til Big Oak Ranch).

John Croyle trak forsigtigt det originale notesbogark ud af lommen og foldede det langsomt ud, da han overleverede det i starten af ​​vores interview. Han bærer det som en påmindelse om, hvorfor han gør, hvad han gør. Han bærer det så han ikke glemmer, at der altid er et andet barn derude, der har brug for hjælp. Han bærer det som en håndgribelig illustration for andre af forskellen, som deres støtte gør. Og han bærer det for at huske, hvorfor hans afgørende beslutning om at afvise en potentielt lukrativ NFL-karriere, ignorere den første drilling af sine holdkammerater på University of Alabama og følge den drøm, som Gud placerede i hans hjerte, har ændret livet på mere end 1.800 børn i de sidste 36 år på Big Oak Ranch.

The Big Oak Ranch er et hjem for "forældreløse, forsømte, misbrugte og hjemløse" børn - alt givet en chance af John Croyle, der siger, at han ”aldrig har set sig tilbage.”

På University of Alabama var John et vigtigt medlem af holdet, der vandt den første af tre nationale mesterskaber det årti - et hold, der omfattede sådanne NFL-notables som John Hannah, Richard Todd, Wilbur Jackson og Sylvester Croom. Men John Croyle var ikke bestemt til NFL. Gud havde meget større og vigtigere planer for manden, som den legendariske Coach Bear Bryant beskrev: "Når du begynder at tale om John, skal du først overveje tingene meget dybere end størrelse og talent .... Han er en ganske mand."

Han er en mand. Og han er gift med en ganske kvinde. Tee Croyle er den stille styrke og støtte bag Johns ønske om at give, "et kristent hjem til børn, der har brug for en chance."

”Gud har kaldt hver af os til vores roller, og vi er begge komfortable i disse roller, ” siger hun. Og det er let at se, hvilke fremragende komplementære de er til hinanden - forskellige, men lige så vigtige og effektive.

Tee er mor til datter Reagan, en tidligere basketballspiller og Homecoming Queen på University of Alabama, der fungerer som Child Care Team Director på Big Oak; og søn Brodie, en record-setting quarterback ved University of Alabama, der nu spiller for Kansas City Chiefs.

Tee er en dygtig lærer for børnene på Westbrooke Christian School, der ejes af Big Oak, med flere studerende, der har lavet perfekte scoringer på deres SAT-prøver. Som hendes mand er Tee smart, dedikeret, har et varmt smil, elskværdig personlighed og opmuntrende ånd. John krediterer deres succesrige partnerskab for at gifte sig med "min bedste ven."

At holde tro

Man skulle komme hjem til deres bedste ven, efter at have set, hvad John og Tee Croyle har set gennem årene - børn voldtaget, slået, forsømt og ignoreret. Børn droppede ved porten, før personalet endda kunne lære deres navn. Et barn fandt hæmmet og bange i en tom jernbanevogn. En anden ens ben dyppede ned i et kar med kogende olie af deres mor.

Men disse ufattelige rædsler er kun begyndelsen på historien om Big Oak. At bevæge sig ud over fortiden for at omfavne fremtiden er det rigtige budskab. Som Tee fortalte mig, ”Det er umuligt at gøre dette uden tro. Disse børn har lært os at elske ... og de drømmer om en familie. ”

John Croyle's filosofi om tro, forældreforhold, ægteskab og liv er enkle principper. Når han bliver spurgt om, hvordan han forbliver fokuseret på at overvinde kampe og følge det, som Gud har kaldt ham til at gøre, har han nogle vismannsråd til at ”holde dit kompas mod sand nord”. Han kan lide rejsen til at køre på en mellemstat :

”Du kan ikke gå fremad ved at kigge i bakspejlet. Du kan ikke læse hvert billboard undervejs. Og mellemstaten er fuld af hvilestop - sørg for, at du er på den rigtige vej. ”

Hans åndelige praksis med at forblive forbundet med Gud og sørge for, at han er på den rigtige vej, er ligeledes enkel og bibelsk. Han lever af 2. Korinter 5: 9: Lad dette være vores eneste ambition, hvad enten der er hjemme eller fraværende - at være behagelig for ham.” For John er dette et ret ligetil direktiv: ”Du er enten hjemme eller du” du er fraværende hjemmefra, og uanset hvad, skal du være behagelig. ”

Livet på Big Oak Ranch

Big Oak Ranch, dets grundlæggere, personale og det arbejde, de udfører der hver eneste dag, er levende eksempler på at behage Gud.

De er måske 35 miles fra hinanden, men de 143 hektar, der udgør Boy's Ranch og de 325 acres af Girl's Ranch, deler lignende indstillinger med majestætiske skove, klare søer og bølgende bakker og enge. Heste græsser i de rigelige græsgange, gæs glider stille på overfladen af ​​rolige farvande, hjorte strejfer frit rundt i skoven, og de eneste lyde, du hører, er fugle, der synger, børn, der griner, og de lejlighedsvise fisk springer ud af deres velassorterede søer.

Når et barn kommer til at bo på Boy's eller Girl's Ranch, flytter de ind i et 6-værelses, 4-badet murhus med søskende i forskellige aldre og et sæt gudfrygtige husforældre, der har forpligtet sig til at give kærlighed på lang sigt, struktur, disciplin og tro til de børn, der er betroet dem.

Børnene lærer, at nogen bekymrer sig om dem. De lærer en arbejdsetik og økonomisk styring. De lærer at være en del af en familie, og hvad det betyder. Og de lærer, at Gud er en altid tilstedeværende del af deres liv. ”Vores husforældre lever deres liv og deres ægteskaber foran børnene og er et guddommeligt eksempel for dem, ” siger Tee.

John giver hvert barn, der kommer til Ranch denne forsikring: ”Jeg elsker dig. Jeg vil aldrig lyve for dig. Jeg holder mig med dig, indtil du er voksen. Der er grænser - kryds dem ikke. ”Han mener, at disse fire løfter dækker sengetøj til forældremyndighed for et barn:” kærlighed og følelsesmæssig støtte, sandhed, sikkerhed og disciplin ”.

Alt dette startede med en drøm, lydighed mod Gud, tro, tillid og intet lille antal mirakler - det er sådan, du ofte ved, at du virkelig er på den " rigtige vej."

I 1974 blev John hædret med en check på $ 5.000 fra Alabama Alumni Association i forbindelse med "John Croyle Day" i Gadsden, AL. Dette blev de første frøpenge til hvad der ville etablere Big Oak. Men John havde brug for $ 50.000 til udbetalingen på det land, han fandt til Boys Ranch. En forretningsmand i Birmingham havde pantsat $ 15.000, men dette efterlod John stadig $ 30.000 til genstand for det beløb, han havde brug for. Og ejeren af ​​jorden havde kun givet ham 48 timer på at komme med resten af ​​pengene.

Selvom Croyle havde afvist NFL, havde en af ​​hans holdkammerater John Hannah ikke gjort det. Hannah var et førsteudkast til New England Patriots og spillede videre med dem i 13 sæsoner. Men den martsdag i 1974 var Hannah bare et college-barn med håb om en vellykket NFL-karriere, en tro på, hvad Croyle forsøgte at gøre, og som det lige så skete, en $ 30.000 signeringsbonus. Hannah gav ham pengene, og den 23-årige Croyle brugte den gave til at give hundreder af børn chancen for, at de havde brug for. Dette var det første af mange mirakler, der er en del af historien og det daglige liv på rancherne.

De børn, der har fået en chance

Der er en grund til, at logoet til Big Oak Ranch er et egetræ med ordene "Et kristent hjem for børn, der har brug for en chance." Der er en grund til, at ordene "En chance" er placeret langs rødderne af det egetræ. “En chance” er det fundament, som Big Oak giver. Resten er op til den enkelte. Som John siger: ”Valg skaber omstændigheder. Beslutninger bestemmer din fremtid. ”Og selvom der har været nogle, der ikke har det, har flertallet af børnene, der kommer til ranch, gjort mest muligt ud af den chance, de har fået, hvilket lader John og Tee vidne om utallige mirakler gennem hele flere år.

Den ældste tidligere beboer i ranchen er nu 55 år gammel og en bedstefar. Big Oak-familiemedlemmer er gymnasium og universitetsuddannede, militært personale og alumner i "næsten ethvert erhverv, du kan navngive." I efterår vil der være 23 Big Oak-børn på college. De fleste beboere omtaler deres husforældre som "mor og far" og kommer "hjem" til Big Oak til helligdage og fejring længe efter at de forlader ranch.

De er ”frugterne”, der motiverede John og Tee Croyle til at fortsætte, selv når de ikke var sikre på, hvor den næste krone ville komme fra. Og gennem det hele fortalte Tee mig, at de lærte "når du gør det, som Gud har kaldt dig til at gøre, så giver Gud."

Ofte kom Hans bestemmelse i form af andre nutidige mirakler. Men en del af troen reagerer, når Gud ringer, og han ringer ofte på uventede måder.

I 1985 krydsede John og Tee stier med en 12-årig pige ved navn Shelley, der for evigt ville ændre deres liv og mange flere børns liv. På dette tidspunkt havde John reddet drenge i adskillige år og var velkendt på familieretene omkring Gadsden, AL.

Shelley var blevet taget væk fra sine forældre for forfærdelige overgreb, der ikke kun omfattede slag, men også traumer og forræderi ved at blive holdt af hendes mor, mens hendes far voldtog hende. Da John fandt ud af, at en dommer overvejede at sende Shelley tilbage til en sådan beklagelig situation, bad han ham om at lade Shelley komme og bo hos Tee og deres familie. Han fortalte dommeren, at hvis han sendte hende tilbage, ville Shelley være død inden for 6 måneder.

Men af ​​ukendte årsager blev Johns inderlige anmodning afvist. Hun blev sendt tilbage til sine forældre, og som John fortalte mig, ”jeg tog fejl - hendes far slog hende ihjel kun 6 uger senere.”

John og Tee lovede Gud, at de med hans hjælp ville finde en måde at forhindre, at dette sker igen, og i 1988 åbnede Big Oak Girl's Ranch sine døre og hjerte for piger, der har brug for sikkerhed og kærlighed. Den lange og snoede vej, der fører til ranchen, kaldes passende "Shelley Drive."

John siger, at alt på hans skrivebord kunne ryddes bortset fra to ting. Den ene er en artikel om forældre, der blev dømt for at have koblet og sultet ihjel deres 13-årige søn. Som det brev, han bærer i lommen fra den lille pige, der ønsker "en chance", lader det ham aldrig glemme vigtigheden af ​​Big Oak's arbejde. Den anden er et stykke papir med disse tre spørgsmål, der holder ham fast på "den rigtige vej":

1. Hvad har Gud kaldet dig til at gøre?

2. Gør du det?

3. Hvad er frukten af ​​spørgsmål 1 og 2?

På en nylig årlig værdsættelsesdag var jeg heldig at se for mig frugten af ​​det, Gud kaldte John til at gøre. Gå mellem børnene, der bor på ranchen, og se dem klæbe fast ved ham som en moderne “Pied-Piper”, som Tee så passende udtrykte det, se lyset i deres øjne, smilene på deres ansigter og høre glæden ved deres stemmer, som de viste mig omkring deres hjem, beviste, at de ubeskrivelige rædsel, de har oplevet, er blevet erstattet af uhindret glæde.

I et hus alene mødte jeg to kunstnere, en musiker og en atlet. Alle dygtige, intelligente, smilende, høflige unge mænd, ivrige efter at dele deres håb, drømme og planer for en fremtid. En fremtid, der nu kan opnås, fordi de fik denne chance. Og i tilfælde af at du undrede dig, fik den lille pige, der skrev dette brev, også sin chance. Miraklerne ved Big Oak fortsætter for den næste generation af børn.

For mere information om Big Oak Ranch, se: BigOak.org

Deborah J. Thompson er forfatter, taler, kunstner og Stephen Minister. Hendes artikler er offentliggjort af Crosswalk.com og "The Fish" -familien fra kristne radiostationswebsteder rundt omkring i landet. Hun deler "Refleksioner" om liv, forhold og familie på sin hjemmeside, www.inspiredreflections.info . Og hun arbejder på sin første bog, Dit liv, dit valg - 5 trin til fred . Deltag i hende på Twitter / InspireReflect og Facebook / DailyInspiredReflections .

Interessante Artikler